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Weltgeschichte aus Mali – Restaging Global history – “Sun of the Soil” Mansa Musa

Von Sara HanaburghDer performative Dokumentarfilm “Sun of the Soil” stellt die historischen Aufzeichnungen über den “großen König” von Mali, Mansa Musa, wieder her.+++ For English Version, please scroll down+++Die Leere der schriftlichen Aufzeichnungen über Mansa Musa, König des Mali-Reiches (1312-1332), ist zutiefst beunruhigend. Dies ist das Thema des 26-minütigen performativen Kurzdokumentarfilms Sun of the Soil (2020) des Regisseurs Joe Penney, der im Rahmen des 2021 unter dem Motto “Notes from Home” stattfindenden New York African Film Festival gezeigt wird. Der von Ladan Osman geschriebene und vom zeitgenössischen malischen Künstler Abdou Ouologuem vor der Kamera erzählte Film ist das Ergebnis der fortlaufenden kreativen Zusammenarbeit des Trios, das eine dreifache Balance zwischen poetischer Lyrik, organischer Kunst und unverfälschter Kinematografie schafft.

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Getragen von einem Motiv des Ausgrabens, folgt die Erzählung einer sauber gepackten dreiaktigen Struktur, die versucht, die Auslöschung dieser Figur sieben Jahrhunderte später zu verstehen und letztlich rückgängig zu machen. Ouologuem behauptet, dass Mansa Musa ein großer König war, unter dessen Herrschaft schriftliche Manuskripte florierten und der Moscheen baute, darunter die von Djenne. Warum also gibt es einen solchen Mangel an Informationen über diese Figur, deren großväterlicher Bruder, Soundiata Keita, so gut dokumentiert ist? Führende Gelehrte der Islamwissenschaften, der Geschichte, der Literatur und des Goldes berichten von einer gut organisierten kritischen Sichtweise, die Ouologuem dazu veranlasst, zuzugeben, dass der König eine ernste Gefahr für das Mali-Reich darstellte, weil er seinen Reichtum der Welt zur Schau stellte, vor allem während seiner verschwenderischen zweijährigen Pilgerreise nach Mekka. “[Und dann wurden wir überfallen. Und wir werden auch heute noch überfallen”. Doch damit gibt sich Ouologuem nicht zufrieden.

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Der reichste Mann der Welt

Der Eröffnungsakt präsentiert einen improvisierten Goldrausch der Neuzeit, betitelt mit: “Im Jahr 2016 fanden Dorfbewohner in Noono, im Südwesten Malis, unbezahlbaren Goldschmuck, Schwerter und Töpferwaren, die im Boden vergraben waren. […] Einige vermuten, dass das Gold dem legendären König Mansa Musa gehörte, dem reichsten Menschen in der Geschichte der Welt.” Eine eindringliche akustische Improvisation begleitet eine Reihe von weiten Kameraschwenks über Löcher und Hügel aus roter Erde, während die Anwohner nonchalant ihre Chancen auf Gold versuchen. Der Titel des Films erscheint in tiefem Rot, begleitet von unheimlicher Musik und einem sanften Schnitt zu einer Drohnenkamera, die rückwärts fliegt, gegenüber der entgegenkommenden Menge von Autos und Motorrädern im heutigen, geschäftigen städtischen Bamako. Dann fixiert die Kamera und verfolgt den Hauptprotagonisten und Erzähler, Ouologuem, der mit seinem Motorrad durch die Stadt fährt. Die Bewegung kommt zum Stillstand, als der Zuschauer in seinem minimalistischen Atelier ankommt, in dem er seine natürlichen Materialien sowie eine Schildkröte ausstellt – ein Symbol, das vor allem im Land der Dogon mit hoher Spiritualität assoziiert wird – offensichtlich als Reverenz an seinen verstorbenen Vater, dessen Geschichte ebenfalls ausgegraben werden muss. Die Szene endet mit einer langen Einstellung, in der der Künstler direkt in die Kamera starrt, während er von seiner Verpflichtung erzählt, eins mit den Elementen zu sein, wie seine Kunstmaterialien dies widerspiegeln und wie all dies die Verantwortung widerspiegelt, die er für die Bewahrung der Geschichte Malis, seiner natürlichen Umweltressourcen und seiner Gemeinschaften empfindet.

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Mali und das Gold

Vor dem 15. Jahrhundert, als “der größte Teil der Welt von der wirtschaftlichen Welt lebte, die von Mali durch die Zirkulation von Gold geschaffen wurde, … [i]m Wesentlichen war es malisches Gold, das vor Mansa Musa die Prägung von Goldwährung in Andalusien ankurbelte und den europäischen und asiatischen Handel ernährte.” Im zweiten Akt ist die dokumentarische Erzählung ein dichtes Geflecht aus Experteninterviews, aktuellem Nachrichtenmaterial aus der Sahelzone und Szenen, die Vergangenheit und Gegenwart kontrastieren, untermalt mit Kora- und Gitarrenmusik. Die westliche Geschichtskonstruktion erweist sich (wieder einmal) als falsch, vor allem wegen der aktiven Auslöschung der afrikanischen Vergangenheit, einschließlich des Diebstahls von Manuskripten durch die europäischen Kolonisatoren und des Beharrens auf dem Verweis auf die transatlantische Sklaverei als Beginn der afrikanischen Geschichte. Dieser Teil des Films plädiert daher für die Wiederherstellung und Revision der Geschichte, die, obwohl sie in “Hunderttausenden von Manuskripten” reichlich dokumentiert ist, unbarmherzig geplündert, ausgelöscht und umgeschrieben wurde.

In einem letzten Akt sieht Ouologuem die einzig gangbare Lösung in der Kunst und der Performance. Spoiler-Alarm: Akt drei des Films ist eine theatralische Re-Inszenierung der Geschichte, die von dem kreativen Künstler-Regisseur-Autor-Trio brillant kuratiert wird. Ouologuem will die Vergangenheit “wiedererleben” und “Geschichte durch Kunst neu erschaffen”. Er will das gestohlene historische Erbe des Landes seiner Vorfahren und seines Vaters neu erzählen. Der vollendete Künstler, der sich gezwungen sah, nach mehr als einem Jahrzehnt im Ausland, in dem er Bühnenbilder und Kostüme für das Theater entwarf, nach Hause zurückzukehren, ist auch ein gleichnamiger “Sohn” des Bodens; die Arbeit des Künstlers mit der “Sonne” oder dem Gold und anderen natürlichen Elementen seiner Heimat liest sich wie eine Hommage an dieses Land.

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Sun of the Soil dokumentiert mit verantwortungsbewusstem, kritischem Bewusstsein die Gegenwart der Region durch die Ausgrabung der Vergangenheit. Sun of the Soil ist eine Form des Artivismus, die darauf abzielt, nicht nur lokale Gemeinschaften durch Straßen-Performances zu involvieren, sondern auch globale Gemeinschaften durch Galerie-Fotoausstellungen der Skulpturen, Schmuckstücke, Requisiten und Kostüme von Mansa Musa.

 

Restaging Global history

by Sara Hanaburgh

The performative documentary ‘Sun of the Soil’ restores the historical record of the ‘great king’ of Mali, Mansa Musa.

The void of written records about Mansa Musa, king of the Mali Empire (1312-1332) is deeply troubling. This is the subject of director Joe Penney’s 26-minute short performative documentary, Sun of the Soil (2020), featured as part of the 2021 “Notes from Home” themed New York African Film Festival. Written by Ladan Osman and narrated on camera by contemporary Malian artist, Abdou Ouologuem, the film is the fruit of the trio’s ongoing creative collaboration, striking a three-way balance between poetic lyricism, organic art, and pristine cinematography.

Sustained throughout by a motif of unearthing—digging up, excavating—the narrative follows a neatly packed three-act structure that seeks to make sense of and, ultimately, undo the erasure of this figure seven centuries hence. Ouologuem asserts that Mansa Musa was a great king—under whose rule written manuscripts flourished and who built mosques, including Djenne’s. So why is there such a lack of information about this figure, whose grandfather’s brother, Soundiata Keita, is so well documented? Leading scholars in Islamic studies, history, literature, and gold recount a well-organized critical viewpoint, leading Ouologuem to admit that the king posed a grave danger to the Mali Empire because he exhibited its wealth to the world, notably while on his lavish two-year pilgrimage to Mecca. “[A]nd then we were invaded. And we continue to be invaded today” (15:39-15:43). But Ouologuem is not satisfied with this.

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Still from Sun of the Soil.

The opening act presents an impromptu modern-day gold rush, captioned with: “In 2016, villagers in Noono, southwestern Mali, found priceless gold jewelry, swords, and pottery buried in the ground. […] Some suspect the gold belonged to the legendary king, Mansa Musa, the richest person in the history of the world.” A haunting acoustic improvisation accompanies a series of wide shot pans across holes and mounds of red earth as local residents nonchalantly try their chances at striking gold. The title of the film appears in deep red accompanied by eerie music and a smooth cut to an aerial drone camera flying backward opposite the oncoming crowd of cars and motorbikes in present-day bustling urban Bamako. Next the camera fixes and tracks main protagonist and narrator, Ouologuem, riding his motorcycle through the city. The movement is stilled when viewers arrive at his minimalist studio, where propped strategically on display are his natural materials as well as a tortoise—a symbol associated with high spirituality particularly in the Dogon country—clearly in reverence to his late father, whose story also needs unearthing. The scene is set with a final long take of the artist staring directly into the camera as he shares his commitment to be one with the elements, how his art materials reflect that, and how it all reflects the responsibility he feels to preserve Mali’s history, its natural environmental resources, and its communities.

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Still from Sun of the Soil.

Prior to the 15th century when “most of the world lived off the economic world created by Mali through the circulation of gold, … [i]t was mainly Malian gold that, prior to Mansa Musa, fueled the minting of gold currency in Andalusia and fed European and Asian trade.” In act two, the documentary narrative is a tight weave of expert interviews, recent Sahelian news footage, and scenes contrasting past and present blended with kora and guitar music. The West’s construction of historical narrative is proven (once again) bogus, particularly for its active erasure of an African past, including European colonizers’ theft of manuscripts and its insistence on referencing transatlantic slavery as the beginning of African history. This part of the film argues, thus, for the recovery and revision of history, which in spite of being copiously documented in “hundreds of thousands of manuscripts,” was relentlessly pillaged, erased, and re-written.

In a final act, Ouologuem sees the only viable solution to be through art and performance. Spoiler alert: act three of the film is a theatrical re-staging of history curated brilliantly by the creative artist-director-writer trio. Ouologuem wants to “re-live” the past and “re-creat[e] history through art.” He wants to retell the stolen historical legacy of the land of his ancestors and of his father. The accomplished artist who felt compelled to return home after more than a decade abroad designing sets and costumes for the theater is also a homonymous “son” of the soil; the artist’s work with the “sun,” or gold, and other natural elements of his homeland reads as a homage to this land.

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Still from Sun of the Soil.

Documenting, as it does with responsible critical awareness, the region’s present through the excavation of the past, Sun of the Soil is a form of artivism that aims to engage not only local communities through street performance, but also global communities through gallery photo exhibits of the sculptures, jewelry, props, and costumes of Mansa Musa.

About the Author

Sara Hanaburgh is a scholar of African literatures and cinemas.

https://africasacountry.com/2021/02/restaging-global-history

Hans Hofele, M. A., studierte Theater/Filmwissenschaften, Politik und Geschichte an der Ruhr-Universität Bochum. Er arbeitet beim Öffentlich Rechtlichen Rundfunk in Frankfurt am Main.

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