festac Kopie
Geschichte/History,  Literatur/Book Review,  Nigeria

FESTAC 77 and Chimurenga_ bookreview_ger/engl

2019.10.25 PASS at the New School by Rathkopf 11
Chimurenga: Pan African Space Station at the Vera List Center Forum 2019, Image credit Jordan Rathkopf, courtesy Vera List Center for Art and Politics.

 

Mit einem neuen Buch lässt Chimurenga die Festac wieder auferstehen, das größte Treffen von Künstlern aus Afrika und seiner Diaspora, das 1977 in Lagos, Nigeria, stattfand.

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Die festac 77 war nach Dakar 1966 das zweite und größte afrikanische Kulturtreffen des 20. Jahrhunderts.

Es fand vom 15. Januar 1977 bis zum 12. Februar 1977 in Lagos Nigeria statt. Es ist heute in der westlichen Welt fast vergessen. Das südafrikanische Kulturprojekt und die dazu gehörige Zeitschrift CHIMURENGA CHRONIC hat das Weltereignis in einem großen Band als Bild und Textsammlung zusammengetragen. Es ist auf Englisch erhältlich.

Von Kangsen Feka Wakai

Anfang 1977 versammelten sich Tausende von Künstlern, Schriftstellern, Musikern, Aktivisten und Wissenschaftlern aus Afrika und der schwarzen Diaspora in Lagos zur FESTAC ’77, dem zweiten Weltfestival für Kunst und Kultur der Schwarzen und Afrikaner. Mit einer radikal ehrgeizigen Agenda, die durch Nigerias neu gefundenen Ölreichtum untermauert wurde, würde sich die FESTAC ’77 als komplexer, glorreicher und übertriebener Höhepunkt eines halben Jahrhunderts transatlantischer und panafrikanistischer kulturpolitischer Zusammenkünfte entfalten. Wie Chimurenga sagte, ist dies die erste Publikation, die sich neben den persönlichen und künstlerischen Begegnungen, die die FESTAC ermöglichte, auch mit der planetarischen Dimension der FESTAC auseinandersetzt. Mit umfangreichem, ungesehenem Foto- und Archivmaterial, Interviews und neuen Aufträgen vermittelt das Buch die Geschichten, Worte und Werke der außergewöhnlichen Charaktere des Festivals.

Im Januar 1977 trafen sich über 16. 000 Künstler und Musiker aus der ganzen schwarzen Welt, einschließlich der Vereinigten Staaten und Europa, in Lagos, Nigeria, zur Festac 77, einer von der nigerianischen Militärregierung bezahlten Veranstaltung. Einen Monat lang haben die Künstler fotografiert, Musik gemacht und Theaterstücke aufgeführt. Was daraus resultierte, war kein perfektes aber ein bemerkenswertes Ereignis, das der damalige Kunsthistoriker Robert Farris Thompson als eine Art kreativen Nexus beschrieb, bei dem „solche Männer und Frauen im Sinne eines totalen schwarzen Sieges operieren, bei dem aus einer übergeordneten Idee von äußerster Versöhnungsmacht Disparates in die Koexistenz beschworen wurde“. Vier Jahrzehnte sind seit dem Festival vergangen, und das ist reichlich Zeit, nicht nur für eine erneute Bewertung des Treffens im Hinblick auf seine Bedeutung, sondern auch ein Moment, um über einige der politisch-historischen Dynamiken der Ära nachzudenken, die Nigeria dazu zwang, seinen Ruf trotz seiner vielen sozioökonomischen Probleme und einer zerklüfteten innenpolitischen Landschaft mit einem Projekt mit hohem Einsatz zu riskieren.

Seitdem haben Nigeria, die Region, der Kontinent und die globale panafrikanische Sphäre Veränderungen erfahren, die nicht einmal die vorausschauendsten Träumer sich hätten vorstellen können. Überraschenderweise ist das Vermächtnis der Festac ein Mangel an schriftlichen Zeugnissen, die eine Zusammenkunft dokumentieren, zu der sich einige der klügsten Filmemacher, Fotografen, Dramatiker, Musiker, Tänzer, Dichter, Schriftsteller und Aktivisten des Kontinents und seiner Diaspora versammelten. Wie Ntone Edjabe, der kamerunisch-südafrikanische Gründer und Herausgeber des südafrikanischen Kollektivs Chimurenga, es zusammenfasst: „Die Menschen, die die Festac erlebt haben, schienen nicht gewillt zu sein, sie zu schreiben, als wären sie an eine unausgesprochene Geheimhaltungsvereinbarung gebunden. Und so zirkulierten seine Geschichten in der Art eines Familiengeheimnisses – einer Familie von Millionen von Menschen“.

 

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Published by Chimurenga and Afterall Books, in association with Asia Art Archive, the Center for Curatorial Studies, Bard College and RAW Material Company, 2019.

Jetzt hat Chimurenga die Eröffnungssalve abgefeuert, um dieses wichtige Kapitel der Geschichte mit einer Publikation einzulösen, die für Afrikakenner ebenso ein Leckerbissen ist wie für Kulturhistoriker. Mit der Veröffentlichung der Festac ’77 lenkte das Chimurenga-Kollektiv seinen Blick von der Ermordung Laurent-Désiré Kabilas 2001 in Kinshasa (Who Killed Kabila I & II) auf das schwärzeste und größte Treffen von Künstlern aus Afrika und seiner Diaspora 1977 in Lagos.

Die Festac ’77 zeichnet sich dadurch aus, dass sie Texte und Themen aufgreift, die eine globale panafrikanische Ästhetik und einen globalen panafrikanischen Geist ansprechen, die sich in den 1980er Jahren als geostrategische Fehden, neoliberale Evangelisten, in den Untergrund zurückgezogen zu haben schienen,

In einem Interview mit Kwanele Sosibo von der südafrikanischen Zeitung „Mail & Guardian“ weist Edjabe darauf hin, dass das Chimurenga-Team keinen Zugang zu einem Teil des in der Publikation zusammengestellten Materials gehabt hätte, wenn es sich nicht die Zeit genommen hätte, an Orten, die es nie besucht hat, Vertrauen in Netzwerke aufzubauen. Wir können uns glücklich schätzen, brillante Forscher wie Stacy Hardy, Graeme Arendse, Duduetsang Lamola und Ben Verghese in der Gruppe zu haben. Wir nutzten Nebenprojekte, um die Forschung voranzubringen – zum Beispiel veröffentlichten wir 2015 eine Ausgabe von The Chronic, die die Trennungen zwischen Nord- und Subsahara-Afrika untersucht, ein zentrales Thema auf der Festac. Durch solche Vorveröffentlichungen waren wir in der Lage, Material zu einigen der Schlüsselfragen unserer Forschung zu sammeln und zu produzieren“. Aber die Festac ’77 ist viel mehr als eine Retrospektive, und die Leser müssen sich nicht in das Lagos der späten 1970er Jahre mit seinen Umleitungen in Dakar und Algier versetzen, um die in den sperrigen Seiten festgehaltenen Ereignisse zu erleben.

Stattdessen finden die Leser Einzelheiten über die geopolitischen Rivalitäten, die zu Nigerias Entscheidung führten, Gastgeber des Treffens zu sein. Trotz der Tatsache, daß es nur sieben Jahre her war, dass die Regierung einen ruinösen Bürgerkrieg hinter sich hatte, dessen Bilder den Maßstab für die besonders negative Bilder des Kontinents fixiert haben. Es bietet seltene Einblicke in die kulturellen und ideologischen Spaltungen, die den Weg zur Organisation des Festivals geprägt haben. Afrikanische Staaten waren noch leicht beschwipst von einem früheren Jahrzehnt, als neue Flaggen und Hymnen einen neuen Aufbruch zu versprechen schienen; einem, in dem nur zwei Jahre zuvor Samora Machels Mosambik gerade erst die Unabhängigkeit von Portugal erlangt hatte, aber auch einem, in dem Ian Smiths Rhodesien noch unter der Herrschaft der weißen Minderheit stand, in dem die Träume von der Unabhängigkeit Namibias noch nicht so sehr Gestalt angenommen hatten und in dem wenige Monate später Steve Biko von der Apartheid-Polizei ermordet wurde.

Es ist passend, dass die Unterstützer von Chimurenga, von denen viele um diese Zeit geboren wurden, den Abstand hinter sich gelassen haben und nun alt genug sind, um die nicht gehaltenen Versprechen und flüchtigen Momente der Hoffnung zu bewerten, die ihren Eintritt in die Welt und, wenn sie älter sind, ihre Volljährigkeit kennzeichneten. Die Leser werden aus der bilderreichen Festac‘ 77 mit vielleicht mehr Fragen als Antworten hervorgehen, vor allem vor dem Hintergrund einer wiederauflebenden US-amerikanischen Black Lives Matter-Bewegung. Sie fragen sich vielleicht, ob eine ähnliche Versammlung heute die sprichwörtliche „Millionenfamilie“ so mobilisieren könnte, wie die südafrikanische Apartheid ihre Vorgänger mobilisiert hat. Hätte das Gastland die Ressourcen, um diese Aufgabe ohne die Unterstützung einer Reihe multinationaler Unternehmen, die die Erzählung vom „Aufstieg Afrikas“ schwingen, zu bewältigen? Würde die Versammlung in ihren panafrikanischen Idealen verankert bleiben oder würde sie einen afrikanischen Charakter annehmen? Oder würden die Substanz und der revolutionäre Geist einer vergangenen Epoche, wie sie durch erstere repräsentiert wird, durch stilvolle Signifikanten ersetzt, denen es an Substanz fehlt?

 

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Diese und ähnliche Fragen werden wahrscheinlich auftauchen, wenn die Leser die Momentaufnahmen einer Welt durchsehen, die nicht mehr existiert, ein Portal, in dem sie bisher wenig bekannte Details über seine Planung, die wechselnde Besetzung der Interessengruppen und die vielen Fehlstarts, die seinen Start behinderten, entdecken werden. Sie werden Details finden wie Nigerias Widerstand gegen den senegalesischen Dichterpräsident Léopold Sédar Senghor, der versuchte, die Versammlung in Lagos mit Négritude-Sensibilität zu beeinflussen; Behauptungen, die den Sturz von General Yakubu Gowon im Jahr 1975 auf die falsche Handhabung der Festac-Vorbereitungen durch seine Regierung zurückführen; sie werden lesen, wie die nigerianische Regierung Großbritanniens Widerwillen gegen die Rückgabe der geplünderten königlichen Maske aus Benin umging, indem sie bei beninischen Kunsthandwerkern eine Nachbildung als Ikone der Versammlung in Auftrag gab und damit die Besessenheit der westlichen Kunstwelt mit dem Konzept der Originalität untergrub. Sie werden die Rede des guineischen Präsidenten Ahmed Sékou Touré bei der Versammlung lesen, in der er die Autonomie seines Landes bekräftigt.

Aber die Leser finden auch Details wie Fela Kutis Einspruch gegen das Festival und seine Entscheidung, in seinem afrikanischen Heiligtum eine – natürlich nicht aufgezeichnete – Jam-Session zu veranstalten, an der Gäste der Festac, darunter die Brasilianer Caetano Veloso und Gilberto Gil, Hugh Masekela und Stevie Wonder, teilnahmen und die Militärregierung von General Olusegun Obasanjo in Aufregung versetzten. Der ehemalige ägyptische 80-Trommler Tony Allen, der Anfang dieses Jahres am COVID-19 starb, glaubte, Felas ablehnende Haltung gegenüber dem Festival sei der Grund dafür, dass die Obasanjo-Regierung Soldaten befahl, die Republik Kalakuta im folgenden Monat zu überfallen, was zum Tod von Funmilayo Anikulapo-Kuti, Felas Mutter, und in der Folge zur Geburt des Liedes „Coffin for Head of State“ führte.

Laut Edjabe führte das Festival auch zur Aufnahme von etwa 40 weiteren Alben, was im Vergleich zu dem winzigen Volumen, in dem darüber geschrieben wurde, eine enorme Menge ist. Es gab auch Gedichte von Audre Lorde und Jayne Cortez, einen Essay von Wole Soyinka.

Es besteht kein Zweifel, dass Chimurengas Festac ’77 die erzählerische Leere über ein bedeutsames Ereignis ausfüllen wird, und sein Bemühen muss dafür gelobt werden, das Schweigen zu brechen, das Aspekte unserer jüngsten Geschichte beherrscht.

448 pages, colour illustrations. 55$

Erhältlich bei: chimurengachronic.co.za/stores/Festac-77

ENGLISH VERSION

in January 1977, over 16,000 artists and musicians from all over the black world, including the United States and Europe, came together in Lagos, Nigeria, for Festac 77, an event paid for by Nigeria’s military government. For one month, the artists took photographs, made music, and put on plays. What resulted was a flawed though remarkable event, which at the time art historian Robert Farris Thompson described as a sort of creative nexus where “such men and women are operating in terms of total black victory in which disparates have been conjured into co-existence from an overriding idea of utmost reconciliatory power.”

Four decades have elapsed since the festival, which is ample time for not just a renewed appraisal of the gathering in terms of its significance but also a moment to reflect on some of the politico-historical dynamics of the era that compelled Nigeria to gamble its reputation with a high stakes project despite its many socio-economic issues and a fractious internal political landscape. Since then, Nigeria, the region, the continent and global pan-African sphere have undergone mutations in ways not even the most prescient of dreamers could have envisioned.

Surprisingly, Festac’s legacy is a paucity of written memoirs documenting a gathering that congregated some of the continent and its diaspora’s brightest filmmakers, photographers, dramatists, musicians, dancers, poets, writers, and activists. As Ntone Edjabe, the Cameroonian-South African founder and editor of the South African collective Chimurenga summarizes it: “The people who experienced Festac seemed unwilling to write it, as if bound by an unspoken nondisclosure agreement. And so its stories circulated in the manner of a family secret—a family of millions of people.”

Now Chimurenga has fired the opening salvo in effort to redeem this important chapter in history with a publication that is as much a treat for polyglots as cultural historians. The hydra-headed Cape Town outfit, which describes itself as “a project-based mutable object,” is equal parts creative laboratory, bookstore, and digital archive, and has conjured projects including Chimurenga magazine, The Chronic Gazette, African Cities Reader series, and the Pan-African Space Station (P.A.S.S.). With the publication of Festac ’77, the Chimurenga collective shift their gaze from Laurent-Désiré Kabila’s 2001 assassination in Kinshasa (Who Killed Kabila I & II) to the blackest and largest ever gathering of artists from Africa and its diaspora in 1977 in Lagos. Festac ’77 distinguishes itself by engaging texts and subjects that speak to a global pan-African aesthetic and spirit that seemed to have retreated to the underground in the 1980s, as geo-strategic feuds, neoliberal evangelists, and the development-industrial-complex (DIC) found fertile ground across the globe.

The publication is an amalgamation of meticulous curation and robust research. And if proximity is blurring, then space and time has afforded the Chimurenga team enough distance to resurrect a seminal gathering whose impact continues to stimulate conversations amongst its intended audience, one that stretches across the continent, and beyond the Indian and Atlantic oceans. In an interview with Kwanele Sosibo of the South African newspaper the Mail & Guardian, Edjabe points out that the Chimurenga team wouldn’t have had access to some of the material compiled in the publication without taking the time to build trust in networks in places they’d never visited. “We’re fortunate to have brilliant researchers like Stacy Hardy, Graeme Arendse, Duduetsang Lamola, and Ben Verghese in the group. We used side projects to advance the research—for instance we published an issue of The Chronic in 2015 that examines divisions between north and sub-Saharan Africa, a central issue at Festac. Through such prepublications we were able to gather and produce material on some of the key questions of our research.”

But Festac ’77 is much more than a retrospective and readers needn’t teleport themselves to late 1970s Lagos, with detours in Dakar and Algiers, to experience the events captured in its bulky pages. Instead they’ll find details about the geo-political rivalries that resulted in Nigeria’s decision to host the gathering despite being just seven years removed from a costly civil war, the images of which would set the standard for an expanding Western global media particularly fixated on negative images of the continent. It provides rare insights into the cultural and ideological divisions that marked the lead up to the festival’s organization. Africans states were still mildly tipsy from a previous decade when new flags and anthems seemed to promise a new dawn; one which merely two years earlier had just witnessed Samora Machel’s Mozambique gain independence from Portugal, but also one in which Ian Smith’s Rhodesia was still under its white minority rule, where dreams of Namibian independence hadn’t taken as much form, and in which a few months later, Steve Biko was murdered by apartheid police. It is fitting that the contributors, many born around that time, have had the distance and are now old enough to appraise the vanquished promises and fleeting moments of hope that marked their entry into the world, and if older, their coming of age.

Readers will emerge from the image-filled Festac’ 77 with perhaps more questions than answers, especially against the backdrop of a resurgent US based Black Lives Matter movement. They may wonder if a similar gathering today could mobilize the proverbial “family of millions” the way South African apartheid mobilized their predecessors. Would the host country have the resources to undertake the task without the backing of a cast of multinationals brandishing the “Africa rising” narrative? Would the gathering remain grounded in its pan-African ideals or would it assume an Afropolitan character? Or would the substance and revolutionary spirit of a bygone era as represented by the former be replaced with stylish signifiers lacking in substance?

These and similar questions will likely arise as readers peruse the snapshots of a world that no longer exists, a portal in which they’ll discover previously little known details about its planning, the shifting cast of stakeholders, and the many false starts that marred its launch. They’ll find details like Nigeria’s resistance to Senegalese poet president Léopold Sédar Senghor’s attempts to inflect the Lagos gathering with négritude sensibilities; allegations attributing General Yakubu Gowon’s 1975 overthrow to his government’s mishandling of Festac’s preparations; they will read how the Nigerian government circumvented Britain’s reluctance to return the looted royal Benin mask by commissioning a replica from Benin craftsmen for use as the gathering’s icon, subverting the Western art world’s obsession with the concept of originality; they’ll read Guinean president Ahmed Sékou Touré’s speech at the gathering in which he affirms his country’s autonomy on continental and global issues, but above all, its position on the Palestinian question.

But readers will also find details like Fela Kuti’s objection to the festival and his decision to host a jam session—of course, unrecorded—at his African Shrine that included guests of Festac, including Brazilians Caetano Veloso and Gilberto Gil, Hugh Masekela and Stevie Wonder, and in the process, infuriating the military government of General Olusegun Obasanjo. Former Egypt 80 drummer Tony Allen, who died earlier this year of COVID-19, believed Fela’s dismissive stance towards the festival is the reason the Obasanjo government ordered soldiers to raid Kalakuta Republic the following month, resulting in the death of Funmilayo Anikulapo-Kuti, Fela’s mother, and subsequently the birth of the song, “Coffin for Head of State.”

According to Edjabe, the festival also resulted in the recording of about 40 other albums, a vast amount when compared to the miniscule volume of writing about it. There were also poems by Audre Lorde and Jayne Cortez, an essay by Wole Soyinka, and historian Andrew Apter’s anthropological book length project, which in his view is intriguing given the number of notable artists, thinkers, and writers that congregated in Lagos.

There’s no doubt that Chimurenga’s Festac ’77 will fill the narrative void about an event that was significant, and its effort must be commended for shattering the silence that governs aspects of our recent history.

Kangsen Feka Wakai is a Cameroon-born, Washington DC-based writer. He is a copy editor with Africa Is a Country.

 

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